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i hacemos el ejercicio de preguntar a diferentes
personas de todo tipo y condición por el objetivo
de la psicología y el papel de aquellos que a ella
se dedican, seguramente encontremos una respuesta
predominante: tratar y curar los trastornos de la mente.
Ciertamente, durante muchos años la psicología se ha
centrado exclusivamente en el estudio de la patología y la
debilidad del ser humano, llegando a identificar y casi
confundir psicología con psicopatología y psicoterapia.
Este fenómeno ha dado lugar a un marco teórico de ca-
rácter patogénico
que ha sesgado ampliamente el estudio
de la mente humana.
Así, la focalización exclusiva en lo
negativo que ha dominado la psicología durante tanto
tiempo, ha llevado a asumir un modelo de la existencia
humana que ha olvidado e incluso negado las característi-
cas positivas del
ser humano (Seligman y Csikszentmihal-
yi, 2000) y que ha contribuido a adoptar una visión
pesimista de la naturaleza humana (Gilham y Seligman,
1999). De esta manera, características como la alegría, el
optimismo, la
creatividad, el humor, la ilusión… han sido
ignoradas o explicadas superficialmente.
Las limitaciones de esta focalización en lo negativo co-
mienza ha ser puesta en evidencia en los últimos años y
en diferentes trastornos. Así por ejemplo, los trastornos de-
presivos parecen encontrarse deficientemente explicados
desde un modelo basado exclusivamente en emociones
negativas. La depresión no es sólo presencia de emocio-
nes negativas, sino ausencia de emociones positivas, algo
fundamental, por ejemplo, a la hora de elaborar trata-
mientos. En este sentido, las técnicas y terapias elabora-
das para luchar contra la depresión se han centrado
tradicionalmente en la eliminación de emociones negati-
vas como la apatía, la tristeza, la indefensión, etc. Sin em-
bargo, investigaciones llevadas a cabo en los últimos años
han comenzado a desarrollar estrategias de intervención
basadas en la estimulación en el sujeto deprimido de
emociones positivas como alegría, ilusión, esperanza, etc.
Gran parte de la investigación y el esfuerzo teórico rea-
lizado por los psicólogos en los últimos años ha estado
centrada en buscar la manera de prevenir el desarrollo
de trastornos en sujetos potencialmente vulnerables (suje-
tos de riesgo).
Sin embargo, no puede obviarse, que aún
hoy, la psicología se ha mostrado incapaz de dar solu-
ción a esta cuestión. El modelo patogénico adoptado du-
rante tantos años se ha mostrado incapaz de acercarse a
la prevención del trastorno mental. Quizá la clave de este
fracaso se encuentre en que la prevención siempre ha si-
PSICOLOGÍA POSITIVA: UNA NUEVA FORMA
DE ENTENDER LA PSICOLOGÍA
Beatriz Vera Poseck
A menudo, cuando se hace referencia al término de psicología positiva se tiende a interpretar como alguna nueva corriente
de filosofía espiritual o un nuevo método milagroso de autoayuda de los tantos que saturan el mercado. Sin embargo, poco
hace falta interesarse en el concepto para comprender cuán lejanas se encuentran estas suposiciones de la realidad.
La psicología positiva, no es sino una rama de la psicología, que, con la misma rigurosidad científica que ésta, focaliza su
atención en un campo de investigación e interés distinto al adoptado tradicionalmente: las cualidades y características positi-
vas humanas.
Palabras clave:
Emociones positivas, optimismo, humor, adaptabilidad.
When we mention the concept of positive psychology, it could usually be understood as some new trend of spiritual philo-
sophy, or as a new miraculous method of self-help that flood the market. However, when concerned with this concept, one un-
derstands how distant these suppositions are from reality. Positive psychology is a branch of psychology that, with the same
scientific rigor, focusses on fields of research and interest quite different from those traditionally adopted: human positive qua-
lities and characteristics.
Key words:
Positive emotions, optimism, humour, resiliency.
Correspondencia:
Beatriz Vera Poseck
E-mail: info@psicologia-positiva.com
www.psicologia-positiva.com
Sección Monográfica
3
Papeles del Psicólogo, 2006. Vol. 27(1), pp. 3-8
S
Sección Monográfica
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do entendida desde los aspectos negativos y se ha cen-
trado en evitar o eliminar las emociones negativas.
De hecho, los mayores progresos en prevención han
venido de perspectivas centradas en la construcción sis-
temática de competencias (Seligman y Csikszentmihal-
yi, 2000). En este sentido, se ha demostrado que
existen fortalezas humanas que actúan como amorti-
guadoras contra el trastorno mental y parece existir su-
ficiente evidencia empírica para afirmar que
determinadas características positivas y fortalezas hu-
manas, como el optimismo, la esperanza, la perseve-
rancia o el valor, entre otras,
actúan como barreras
contra dichos trastornos.
La perspectiva reduccionista ha convertido a la Psicolo-
gía en una “ciencia de la victimología” (Seligman y
Csikszentmihalyi, 2000). De forma histórica, la psicolo-
gía ha concebido al ser humano como un sujeto pasivo,
que reacciona ante los estímulos del ambiente. El foco de
la psicología aplicada se ha centrado en curar el sufri-
miento de los individuos y ha habido una explosión en la
investigación de los trastornos mentales y los efectos ne-
gativos de estímulos estresores. Los profesionales
tienen
el cometido de tratar los trastornos mentales de los pa-
cientes dentro de un marco patogénico en el que es cru-
cial la reparación del daño. Sin embargo, la psicología
no es sólo un brazo de la medicina centrado en la enfer-
medad-salud mental, es mucho más que eso. En los últi-
mos años se han alzado voces que, retomando las ideas
de la psicología humanista acerca de la necesidad del
estudio de la “parte positiva” de la existencia humana
han aportado un sólido soporte empírico y científico a
esta parte descuidada de la psicología.
El término “psicología positiva” ha sido desarrollado por
Martin Seligman, investigador que, habiendo dedicado
gran parte de su carrera al trastorno mental y al desarrollo
de conceptos como la indefensión aprendida, ha dado un
giro radical en su orientación, elaborando y promoviendo
una concepción más positiva de la especie humana.
La psicología positiva tiene como objetivo mejorar la cali-
dad de vida y prevenir la aparición de trastornos mentales
y patologías. La concepción actual focalizada en lo patoló-
gico se centra en corregir defectos y reparar aquello que
ya se ha roto. Por el contrario, la psicología positiva insiste
en la construcción de competencias y en la prevención.
Para Seligman, el concepto de psicología positiva no es
nuevo en la psicología, ya que antes de la Segunda
Guerra Mundial los objetivos principales de la psicología
eran tres: curar los trastornos mentales, hacer las vidas
de las personas más productivas y plenas e identificar y
desarrollar el talento y la inteligencia de las personas.
Sin embargo, tras la guerra, diferentes eventos y circuns-
tancias llevaron a la psicología a olvidar dos de esos ob-
jetivos y a centrarse exclusivamente en el trastorno
mental y el sufrimiento humano (Seligman y Csikszent-
mihalyi, 2000).
De la misma manera, podemos encontrar claras ten-
dencias positivistas en la corriente humanista de la psi-
cología, floreciente en los años 60 y representada por
autores tan reconocidos como Carl Rogers, Abraham
Maslow o Erich Fromm. Desgraciadamente, la psicología
humanista no se ha visto acompañada de una base em-
pírica sólida y ha dado lugar a una inmensa cantidad
de movimientos de autoayuda dudosos y poco fiables
(Seligman y Csikszentmihalyi, 2000).
En esta búsqueda de lo mejor del ser humano, de las
cosas buenas que hacen que florezca su potencial, la
psicología positiva no confía en sueños dorados, utopí-
as, espejismos, fe, ni
auto-engaño, sino que adopta el
método de la psicología científica, ampliando
el campo
tradicional de actuación y distanciándose de dudosos
métodos de autoayuda o filosofías espirituales que tanto
proliferan en nuestros días.
En palabras de Martin Seligman, la psicología positiva
surge como un intento de superar la resistente barrera del
65% de éxito que todas las psicoterapias han sido incapa-
ces de sobrepasar hasta hoy. Las técnicas que surgen de
la investigación en psicología positiva vienen a apoyar y
complementar las ya existentes. Gracias a la investigación
teórica en torno a este área, el abanico de la intervención
se verá ampliamente enriquecido. En este sentido, la rela-
ción de variables como el optimismo, el humor o las emo-
ciones positivas en los estados físicos de salud se alza
como uno de los puntos clave de la investigación en psico-
logía positiva. A lo largo de los próximos años es de espe-
rar una gran cantidad de resultados empíricos que vayan
dando forma a una nueva teoría de la psicología.
La psicología positiva no es
un movimiento filosófico
ni espiritual, no pretende promover el crecimiento espiri-
tual ni humano a través de métodos dudosamente esta-
blecidos. No es un ejercicio de autoayuda ni un método
mágico para alcanzar la felicidad. No pretende ser un
abrigo bajo el que arropar creencias y dogmas de fe, ni
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siquiera un camino a seguir por nadie. La psicología po-
sitiva no debe ser confundida en ningún caso con una
corriente dogmática que pretende atraer adeptos ni se-
guidores, y en ningún caso debe ser entendida fuera de
un riguroso contexto profesional.
La psicología positiva es
una rama de la psicología
que busca comprender, a través de la investigación cien-
tífica, los procesos que subyacen a las cualidades y emo-
ciones positivas del ser humano, durante tanto tiempo
ignoradas por la psicología.
El objeto de este interés no es otro que aportar nuevos
conocimientos acerca de la psique humana no sólo para
ayudar a resolver los problemas de salud mental que
adolecen a los individuos, sino también para alcanzar
mejor calidad de vida y bienestar, todo ello sin apartar-
se nunca de la más rigurosa metodología científica pro-
pia de toda ciencia de la salud.
La psicología positiva representa un nuevo punto de
vista desde el que entender la psicología y la salud men-
tal que viene a complementar y apoyar al ya existente.
RETOS PARA EL FUTURO
La psicología tiene que superar los conceptos centrados
en la patología y crear una terminología positiva que
complemente las abundantes expresiones negativas tan
presentes en la psicología tradicional.
Tiene también que crear nuevos instrumentos de eva-
luación, centrados en identificar las fortalezas del indivi-
duo, para así orientar la prevención y los tratamientos y
potenciar el desarrollo personal de las personas.
Y tiene que diseñar programas de intervención y técni-
cas dirigidas a desarrollar los valiosos recursos que las
personas, los grupos y las comunidades sin duda pose-
en. El impacto de estos desarrollos no sólo tendrá efectos
positivos individuales, también tendrá efectos sociales
beneficios en un mundo complejo que constantemente
plantea nuevos retos para sus habitantes.
A lo largo de este número monográfico se pretende dar
una visión general de algunas de las áreas de interés de
la psicología positiva, así como un primer acercamiento
al desarrollo de instrumentos válidos y fiables con los
que trabajar.
EMOCIONES POSITIVAS
La mayoría de los investigadores que se han dedicado a
estudiar las emociones se han centrado exclusivamente
en las negativas y hasta cierto punto puede resultar lógi-
co si consideramos que emociones como el miedo, la
tristeza o la ira son señales de alarma que si se obvian
sistemáticamente pueden generar problemas de una
magnitud considerable. La tendencia natural a estudiar
aquello que amenaza el bienestar del ser humano ha lle-
vado a centrar el interés en aquellas emociones que ayu-
dan a hacer frente a peligros o problemas inminentes.
Además existen otras razones que explican el olvido al
que han sido relegadas las emociones positivas en la
ciencia. Las emociones positivas, por ejemplo, son más
difíciles de estudiar, debido a que comparativamente
son menos en cantidad que las negativas y a que son
más difíciles de distinguir. Así, considerando las taxono-
mías científicas de las emociones básicas podemos iden-
tificar 3 ó 4 emociones negativas por cada emoción
positiva. Ese balance negativo queda muy bien reflejado
en el propio lenguaje cotidiano, de forma que cualquier
persona tendrá siempre mayor dificultad para nombrar
emociones positivas.
También existen diferencias en cuanto a la expresión
de unas y de otras. Así, las emociones negativas dispo-
nen de configuraciones faciales específicas y propias
que hacen posible su reconocimiento universal (Ekman,
1989). Por el contrario, las emociones positivas no pose-
en expresiones faciales únicas y características. Incluso,
a un nivel neurológico, las emociones negativas desen-
cadenan diferentes respuestas
en el sistema nervioso au-
tonómico, mientras que las emociones positivas no
provocan respuestas diferenciadas.
Otra razón que explica el desequilibrio entre el interés
científico por un tipo de emociones frente a otras pode-
mos encontrarla en la propia forma de abordar su estu-
dio. Así, cuando los investigadores se han aproximado
al estudio de las emociones positivas, lo han hecho siem-
pre desde el marco teórico propio de las emociones ne-
gativas. Desde esa perspectiva, las emociones están, por
definición, asociadas a impulsos de acción. Las emocio-
nes negativas tienen un obvio valor adaptativo, repre-
sentan soluciones eficientes a los problemas a los que se
ha venido enfrentando el hombre desde sus orígenes.
Sin embargo, el valor adaptativo de las emociones posi-
tivas es más complejo de explicar y durante años ha sido
ignorado. Pero si realmente tuvieran poco valor, cabría
preguntarse por qué han permanecido con nosotros a lo
largo de miles de años de evolución.
BEATRIZ VERA POSECK
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¿Cuál es, por tanto, el valor adaptativo de las emociones
positivas? Es posible responder a esta cuestión si abando-
namos el marco teórico bajo el que entendemos las emo-
ciones negativas. Las emociones positivas resuelven
problemas relacionados con el crecimiento personal y el
desarrollo. Experimentar emociones positivas lleva a esta-
dos mentales
y modos de comportamiento que de forma
indirecta preparan al individuo para enfrentar con éxito
dificultades y adversidades venideras (Fredrickson, 2001).
Afortunadamente, en los últimos años, muchos expertos
han comenzado a investigar y teorizar en este campo,
abriendo una nueva forma de entender la psicología hu-
mana.
Una de las teorías que de manera más sólida re-
presentan esta corriente es la desarrollada por Bárbara
Fredrickson. Esta autora reivindica la importancia de las
emociones positivas como medio para solventar muchos
de los problemas que generan las emociones negativas y
cómo a través de ellas el ser humano puede conseguir so-
breponerse a los momentos difíciles y salir fortalecidos de
ellos. Según este modelo, las emociones positivas pueden
ser canalizadas hacia la prevención, el tratamiento y el
afrontamiento de forma que se transformen en verdaderas
armas para enfrentar problemas (Fredrickson, 2000).
OPTIMISMO
El optimismo es una característica psicológica disposicional
que remite a expectativas positivas y objetivos de futuro y
cuya relación con variables como la perseverancia, el lo-
gro, la salud física y el bienestar (Peterson y Bossio, 1991;
Scheier y Carver, 1993) han hecho de esta materia uno de
los puntos centrales de la psicología positiva.
El interés moderno por el optimismo nace de la consta-
tación del papel jugado por el
pesimismo en la depre-
sión (Beck, 1967). Desde entonces son muchos los
estudios que muestran que el optimismo tiene valor pre-
dictivo sobre la salud y el bienestar, además de actuar
como modulador sobre los eventos estresantes, paliando
el sufrimiento y el malestar de aquellos que sufren, tienen
estrés o enfermedades graves (Peterson, Seligman y Vai-
llant, 1988). El optimismo
también puede actuar como
potenciador del bienestar y la salud en aquellas perso-
nas que, sin presentar trastornos, quieren mejorar su ca-
lidad de vida (Seligman, 2002). Desde un punto de vista
evolucionista es considerado además como una caracte-
rística de la especie humana selecciona por la evolución
por sus ventajas para la supervivencia (Taylor, 1989).
El sentido común nos dice que es positivo mirar al futu-
ro con optimismo y numerosos trabajos empíricos apo-
yan esta idea. Así por ejemplo, estudios con
población
general muestran una clara tendencia del las personas a
sobreestimar el grado de control que tienen sobre las si-
tuaciones (Langer, 1975), mientras que las personas de-
primidas estimarían de forma muy precisa su grado de
control real (Alloy y Abramson, 1979). Esta ilusión de
control, junto con otros mecanismos, contribuyen a expli-
car por qué unas personas no se deprimen y otras sí.
¿Qué distingue a una persona optimista de una pesi-
mista? ¿Es bueno ver la vida un poco mejor de lo que en
realidad es? ¿Los pesimistas son realistas y los optimistas
viven de ilusiones? Estas y otras preguntas son las que
pretenden ser resueltas con el estudio científico de esta
materia.
Así, el optimismo promete ser uno de los tópi-
cos más importantes
en la investigación en psicología
positiva.
HUMOR
El libro “
Anatomía de una enfermedad
”, publicado en
1979 por el fallecido editor de revistas Norman Cousins,
fue el primero en exponer ante el público una correla-
ción entre el humor y la salud. Cousins describe cómo se
recuperó de una enfermedad de los tejidos conjuntivos
que normalmente suele ser irreversible mediante un tra-
tamiento que incluyó, entre otras terapias, películas có-
micas de los hermanos Marx.
El humor y su manifestación externa más común, la ri-
sa, son un importante pilar de la investigación en psico-
logía positiva. Aunque la idea de que la risa y el humor
fomentan la salud no es nueva, es en las últimas décadas
cuando han comenzado a proliferar terapias e interven-
ciones clínicas basadas en esta materia. La investigación
científica ha demostrado que la risa es capaz de reducir
el estrés y la ansiedad y mejorar así la calidad de vida y
la salud física del individuo.
El humor “sirve como una válvula interna de seguridad
que nos permite liberar tensiones, disipar las preocupa-
ciones, relajarnos y olvidarnos de todo”, afirma el Dr.
Lee Berk, profesor de patología en la Universidad de Lo-
ma Linda, en California y uno de los principales investi-
gadores en el mundo sobre la salud y el buen humor. En
una serie de estudios examinó las muestras de sangre de
sujetos antes y después de que vieran vídeos cómicos, y
las comparó con las de un grupo que no vio los vídeos.
PSICOLOGÍA POSITIVA
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Berk descubrió importantes reducciones en las concen-
traciones de hormonas de la tensión y un incremento en
la respuesta inmune de quienes vieron los vídeos.
RESILIENCIA Y CRECIMIENTO POSTRAUMÁTICO
Vivir un acontecimiento traumático es quizá una de las
situaciones que más transforma
la vida de una persona.
Sin quitar un ápice de la gravedad y horror de estas ex-
periencias, no podemos dejar de resaltar que es en si-
tuaciones extremas cuando el ser humano tiene la
oportunidad de volver a construir su forma de entender
el mundo y su sistema de valores, tiene la oportunidad
de replantear su concepción del mundo y de modificar
sus creencias, de manera que en esta reconstrucción
puede darse, y de hecho se da en muchos casos,
un
aprendizaje y un crecimiento personal (Janoff-Bulman,
1992; Calhoun y Tedeschi, 1999). Sin embargo, la psi-
cología tradicional ha tendido a asumir que todos los
acontecimientos traumáticos dejan heridas psicológicas
en las personas y ha tendido a obviar el estudio de fenó-
menos como la resiliencia y el crecimiento postraumáti-
co, basados en la capacidad del ser humano de resistir y
rehacerse frente a
los embates de la vida.
Resiliencia y crecimiento postraumático surgen como
conceptos de investigación en la psicología positiva, a tra-
vés de los cuales se pretende determinar por qué algunas
personas consiguen aprender de sus experiencias e inclu-
so encontrar beneficios en ellas. La resiliencia se sitúa en
una corriente de psicología positiva y dinámica de fomen-
to de la salud mental y parece una realidad confirmada
por el testimonio de muchísimas personas que, aún ha-
biendo vivido una situación traumática, han conseguido
encajarla y seguir desenvolviéndose y viviendo, incluso,
en un nivel superior, como si el trauma vivido y asumido
hubiera desarrollado en ellos recursos latentes e insospe-
chados. Aunque durante mucho tiempo las respuestas de
resiliencia han sido consideradas como inusuales e incluso
patológicas por los expertos, la literatura científica actual
demuestra de forma contundente que la resiliencia es una
respuesta común y su aparición no indica patología, sino
un ajuste saludable a la adversidad.
Acontecimientos como los últimos atentados terroristas vi-
vidos en Nueva York y en Madrid pueden proporcionar
una buena base científica sobre la que analizar estos fe-
nómenos y aunque todavía es enormemente superior la
cantidad de estudios dedicados al trastorno de estrés pos-
traumático, se han realizado algunos centrados en emo-
ciones positivas, afrontamiento y resiliencia.
CREATIVIDAD
La creatividad es la capacidad de crear, de producir co-
sas nuevas. Es la capacidad que tiene el cerebro huma-
no para llegar a conclusiones e ideas nuevas y resolver
problemas de una forma original. En su materialización
puede adoptar formas artísticas, literarias, científicas,
etc.,
y también puede desplegarse en el campo de la vi-
da diaria, mejorando la calidad de la misma. Esto último
probablemente no deje una huella en la historia de la
humanidad, pero en esencia es lo que hace que la vida
merezca la pena (Csickszentmihalyi, 1996).
La creatividad es, por tanto, considerada como un proceso
clave para el desarrollo personal y para el progreso social y
por ello se incluye de lleno dentro del campo de interés de
la psicología positiva. Sin embargo, el potencial de este he-
cho se ve disminuido cuando se asume generalizadamente
que la creatividad es una característica diferencial dicotómi-
ca que unos tienen y otros no. Las investigaciones sobre cre-
atividad han contribuido a fomentar esta creencia porque
durante años han estado centradas el enfoque de rasgos, es
decir, en identificar las características de personalidad
(es-
tables y poco modificables) de las personas creativas. Como
resultado, algunas otras áreas importantes han sido descui-
dadas, como por ejemplo el estudio de los contextos físicos
y sociales en los que las personas creativas han desarrolla-
do sus producciones o el estudio de las habilidades específi-
cas que han aprendido. Además, se ha asumido que la
creatividad no puede ser alterada y que las personas creati-
vas pueden producir trabajos creativos a todas horas u en
todos los campos.
A la luz de la investigación actual, ninguna de estas su-
posiciones parece ser totalmente cierta. Hoy entendemos
que la creatividad no depende exclusivamente de rasgos
estables de personalidad, sino que resulta de una conste-
lación particular de características personales, habilida-
des cognitivas, conocimientos técnicos, circunstancias
sociales y culturales, recursos materiales y también de
suerte (Amabile, 1983; Csikszentmihalyi, 1996; Stern-
berg y Lubart, 1995). La creatividad puede ser desarro-
llada y fomentada en todos los campos de la vida y
puede ser considerada también como otro de los recur-
sos de las personas para afrontar circunstancias adver-
sas. Cualquier persona, además, puede desarrollar su
BEATRIZ VERA POSECK
Sección Monográfica
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potencial creativo y mejorar la calidad de su vida diaria,
y ello, aunque el resultado final no dé lugar a descubri-
mientos trascendentales para la humanidad o a realiza-
ciones unánimemente valoradas.
INSTRUMENTOS DE MEDIDA
Uno de los retos de la psicología positiva supone el de-
sarrollo de instrumentos de medida válidos y fiables que
sean capaces de medir y delimitar las variables propias
de este área.
La evaluación tradicional y los modelos surgidos a par-
tir de ella, han hecho patentes la enfermedad y la debili-
dad del ser humano. Es necesaria la creación de
instrumentos que permitan evaluar los recursos y emocio-
nes positivas, para conseguir desarrollar modelos más
funcionales, dinámicos y saludables.
En este sentido, es pionero el esfuerzo realizado por
Martin Seligman y Christopher Peterson quienes han di-
señado un instrumento de medida basándose en una
clasificación de los recursos positivos del individuo.
El
Inventario de fortalezas
(
VIA)
es un cuestionario de
245 ítems tipo líkert con 5 posibles respuestas cada uno,
que mide el grado en que un individuo posee cada una
de las 24 fortalezas y virtudes que han sido desarrolla-
das por el
Values in Action Institute
bajo la dirección de
Martin Seligman y Christopher Peterson.
Las 24 fortaleza
s
que mide el VIA y a partir de las cua-
les se ha realizado el manual de clasificación
Character
Strengths and Virtues
se agrupan en 6: sabiduría y co-
nocimiento, coraje, humanidad, justicia, moderación y
trascendencia.
El estudio de Martin Seligman y Park Peterson con más de
4000 participantes ha revelado que, de las 24 cualidades
o fortalezas evaluadas por el cuestionario VIA, existen 5
que se relacionan de forma consistente con la satisfacción
con la vida en mucho mayor grado que las 19 restantes.
Estas cualidades son: gratitud, optimismo, entusiasmo, cu-
riosidad y capacidad de amar y de ser amado.
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